Alzheimer: qué es, causas, síntomas, tratamiento, diagnóstico, prevención

Descripción de la enfermedad de Alzheimer

enfermedad de AlzheimerLa enfermedad de Alzheimer tiene un gran impacto sobre la salud. En la actualidad, muchas son las personas que sufren, de una forma u otra, demencia (deterioro del estado mental), y el 60 % de estas personas padecen la enfermedad de Alzheimer. Cerca del 60 % de las personas de los centros de cuidados de larga duración padecen esta enfermedad, y uno de cada cinco afectados por la enfermedad de Parkinson también la padecerán.

Debe dedicarse mucha atención a estas personas en centros de cuidados de larga duración, tratando de evitar la mortalidad precoz atribuible a la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER.

¿Qué es la enfermedad del alzheimer?

Los científicos no comprenden, exactamente, cómo la enfermedad de Alzheimer provoca lesiones en el cerebro. De una manera u otra, las células sufren daños y acaban por morir en diferentes regiones del cerebro. Las regiones afectadas presentan anomalías llamadas placas seniles. La muerte de células del cerebro provoca demencia caracterizada por pérdida de memoria, deterioro del juicio y modificaciones en el comportamiento.

A medida que la enfermedad progresa, la persona pierde el uso de la palabra, el control de su vejiga y de sus intestinos. En la inmensa mayoría de los casos, los pacientes mueren de infecciones como neumonía y otras afecciones médicas. La inmensa mayoría de las personas afectadas viven cerca de siete años después del diagnóstico de la enfermedad, pero algunos sobrevivieron hasta veinte años.

Cada caso de enfermedad de Alzheimer afecta por lo menos a dos vidas: la del enfermo y la del cuidador, persona que progresivamente debe arrastrar la carga del paciente a medida que la enfermedad progresa. Ocuparse de una persona afectada es difícil y ocasiona mucho estrés. Numerosos familiares deben, un día u otro, tomar la difícil decisión de ingresar a su ser querido en un centro de cuidados.

Causas de la enfermedad de Alzheimer

¿El alzheimer es hereditario?

La genética desempeña un papel importante en la enfermedad de Alzheimer porque se sabe que sobreviene, más frecuentemente, en esas personas. Los investigadores descubrieron un gen que predispone de una forma muy severa a la enfermedad. Cuando una persona hereda este gen familiar corre un riesgo más elevado de padecer ENFERMEDAD DE ALZHEIMER, que los que llevan el gen normal. Si hereda este gen de sus dos padres es casi seguro que desarrollará la ENFERMEDAD a una edad más joven.

Otra forma de la enfermedad se manifiesta, raramente, antes de los 70 años. Si uno de tus padres tuvo la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER sin ser portador del gen APOE e4, no tienes más a riesgo que el resto de la población.
Aunque ningún familiar tenga la enfermedad puedes, a pesar de todo, desarrollar una forma de ENFERMEDAD DE ALZHEIMER. La inmensa mayoría de los investigadores creen que existen otros genes que predisponen a la enfermedad y que su sola presencia no basta para provocarla, hace falta otro elemento disparador.

Factores de riesgo

Entre los factores posibles de riesgo, están:
· Un traumatismo craneano: estudios mostraron que las personas que sufrieron conmociones cerebrales corrían más peligro de sufrir la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER.
· Una enfermedad vascular: los accidentes vasculares cerebrales (AVC) aumentan el riesgo y la gravedad de los problemas de memoria y hacen que se corra más riesgo de desarrollar la ENFERMEDAD.
· La inflamación: las personas afectadas por artritis están mejor protegidas contra la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER. Parecería que las medicinas utilizadas, para aliviar la inflamación vinculada a la artritis, tendrían un efecto beneficioso sobre el proceso de inflamación en el cerebro.
· El sexo: las mujeres corren un riesgo prácticamente dos veces más elevado que los hombres de padecer de ENFERMEDAD DE ALZHEIMER.
· El nivel educativo: algunos estudios sugieren que las personas que han hecho estudios más largos están menos sujetas a la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER. Esta teoría viene por el hecho de que las personas ya afectadas por la enfermedad mejoran si están activas mentalmente, puede que un cerebro poco estimulado degenere más rápidamente.
· Toxinas: según una teoría controvertida y que jamás ha sido confirmada, existiría una relación entre el agua potable y la formación de las placas seniles. Los primeros estudios sugerían tal relación pero los más recientes, de envergadura más grande y mejor concebidos, no demostraron el lazo causa efecto.
Los científicos sospechan que partículas ínfimas e infecciosas, constituidas por proteínas, desempeñarían un papel en la enfermedad de Alzheimer infectando el cerebro.

Síntomas de la enfermedad de Alzheimer y complicaciones

Etapas

enfermedad de Alzheimer sintomasCon la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER es normal tener pérdidas ligeras de memoria. Debemos comenzar a inquietarnos si la persona de edad olvida lo que acaba de hacer en los instantes precedentes, si se pierde en su propio barrio o si se comporta de manera completamente inhabitual e inapropiada. Si tu marido extravía siempre sus llaves, probablemente no signifique nada en particular. En cambio, si deja en el frigorífico el azucarero, ya se vuelve más inquietante.

Los problemas de la palabra son uno de los síntomas más reconocibles de la enfermedad de Alzheimer, la persona no utiliza las palabras apropiadas o no logra comprender frases simples. Una gran dificultad con los números es también habitual. Son los indicios más fiables de ENFERMEDAD DE ALZHEIMER en estado precoz. A esos pueden añadirse el olvido de los acontecimientos recientes (pérdida de la memoria a corto plazo), la dificultad en acabar ciertas tareas como los quehaceres domésticos, el saldo de su cuenta bancaria…

Última etapa del alzheimer

En el estado avanzado los enfermos tienen dificultad para reconocer a sus seres queridos. Pueden volverse confusos, agitados y agresivos.

La Sociedad Alzheimer de Canadá enumera diez signos que avisan de la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER:
· Pérdida de memoria que afecta a las actividades diarias.
· Dificultad para acabar las tareas.
· Confusiones en el lenguaje.
· Desorientación en el tiempo y el espacio.
· Pérdida de juicio.
· Dificultad con las nociones abstractas.
· Alteraciones del humor y del comportamiento.
· Cambio de personalidad.
· Pérdida de iniciativa.

Diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer

Desgraciadamente, todavía no existen pruebas fiables y definitivas para diagnosticar la enfermedad de Alzheimer. El diagnóstico está fundado sobre el tipo y la evolución de los síntomas, particularmente los siguientes:
· La demencia vascular – causada por accidentes ligeros vasculares cerebrales (AVC) que provocan lesiones del tejido cerebral.
· Una carencia nutricional o vitamínica
· Enfermedad del hígado, riñones, corazón, pulmones o del tiroides – todas ellas pueden provocar un trastorno mental pasajero o permanente.
· La demencia pugilística o “cerebro del boxeador” – atribuible a traumatismos craneanos repetidos.
· La enfermedad de Parkinson, coreo de Huntington o la esclerosis en placas – la demencia asociada con la enfermedad de Parkinson es difícil de distinguir de la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER, porque las dos presentan un gran número de síntomas comunes.
· La depresión – esta enfermedad es a veces confundida con el ALZHEIMER.
· Las medicinas – varias medicinas pueden provocar síntomas (agitación, confusión o desorientación) semejantes a los de la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER. Son, entre otras cosas, analgésicos y ciertos antidepresivos o ansiolíticos. Interroga a tu médico o farmacéutico para saber si la medicina que tomas, o que uno de tus allegados toma, podría provocar tales síntomas.
Estas causas, y otras causas posibles de demencia, son generalmente comprobables con la ayuda de algunas pruebas y con la ayuda de cuestionarios. Si el enfermo presenta síntomas de la enfermedad de Alzheimer sin que nada pueda explicarlos, el médico dará el diagnóstico de “enfermedad de Alzheimer probable”. Este diagnóstico es correcto en nueve casos de cada diez.

Tratamiento de la enfermedad de Alzheimer

A causa del carácter incurable de la enfermedad de Alzheimer, el tratamiento se concentra en el alivio de los síntomas y el mantenimiento de la calidad de vida del paciente. Ciertas medicinas pueden ayudar a preservar la función cerebral y la progresión de la enfermedad de algunos meses a un año. Tratamos a ciertas personas afectadas de enfermedad moderada con una medicina llamada memantina que ofrece ventajas suplementarias. Esta medicina también puede ser utilizada por las personas que no toleran a los inhibidores del cholinestérase. No obstante, la evolución de esta enfermedad es tal que el estado del paciente continuará deteriorándose.

Afortunadamente, existen unos medios de ayudar a las personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer de otro modo que no sea por la toma de medicinas. Podemos, por ejemplo:
· Utilizar notas de recuerdo.
· Abastecer un memorándum personal (por ejemplo, una agenda)
· Repetir las directrices para actividades simples (por ejemplo, para el baño y el vestir).
· Obtener servicios de apoyo y de consulta sobre la enfermedad.
· Corregir los comportamientos inapropiados por la readaptación comportamental.

Las modificaciones del comportamiento que acompañan a la enfermedad de Alzheimer pueden ser muy penosas para las personas afectadas y sus allegados. Ciertas medicinas pueden ayudar a controlar la agitación grave o los comportamientos que amenazan la seguridad física. Sin embargo, en muchos casos, la agitación puede ser calmada sin la ayuda de medicinas.
Las causas de la enfermedad no son conocidas lo bastante bien para dar consejos precisos en materia de prevención. Investigaciones recientes emprendidas para evaluar los efectos del tabaco y del alcohol no aportaron pruebas negativas o positivas. Los científicos establecieron, no obstante, una relación cierta entre estas drogas y otras formas de demencia. Por consiguiente, los y las que deseen preservar su salud cerebral deberían evitar el alcohol y el cigarrillo.

Una mejor forma física es beneficiosa para la salud del cerebro. Los ejercicios de aerobic podrían ayudar a prevenir o retrasar la aparición de la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER. La utilización de programas de entrenamiento cerebral, sobre el ordenador, es muy popular para mantener el cerebro activo y tratar de protegerlo. No hay, no obstante, ninguna prueba científica de su eficacia en la prevención de la ENFERMEDAD DE ALZHEIMER pero los estudios prosiguen.
Para obtener más información sobre los progresos recientes de la investigación y consejos para ayudar a las personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer, comunícate con la Asociación de Alzheimer de tu región.

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